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Thalmic创始人专访:穿戴式体感设备MYO背后的开发故事

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MYO是一款穿戴式体感设备,可以根据用户做出的手势,控制通过蓝牙连接的设备,实现隔空操作。其开发团队Thalmic Labs近期得到了1450美元的投资。在专访中,CEO Stephen Lake讲述了MYO的开放原则与开发经历。

Thalmic Labs由三个毕业于Waterloo大学机械电子工程专业的学生Aaron Grant、Matthew Bailey和Stephen Lake创办,在毕业后,他们与其他十几位团队成员开始共同开发穿戴式体感设备——MYO腕带。它基于表面肌电(sEMG)原理,手部肌肉动作会产生电流,MYO腕带会利用8个传感器监控你的动作以及肌电变化,并通过模式识别确定用户在做出哪种手势,随后控制通过低功耗蓝牙连接的各类设备,实现隔空的手势操作。


Thalmic Labs的联合创始人之一,现任CEO Stephen Lake早在2007年便入选加拿大20位20岁以下企业领袖,2011年被评选为未来36位加拿大企业家之一。能被列入这样的名单与其早年经历不无关系,他在13岁的时候制作并销售了一批带有LED灯的无线电遥控卡车,透出了在硬件开发以及商业方面的才能。另外,他还曾作为访问学者,在瑞士联邦理工大学苏黎世分校进修。

我们做个MYO腕带吧

大学期间,Lake和另外两位创始人共同完成一份论文。他们在论文中表示,人们正在走向一个新的计算机时代,人类与机器的界限越来越模糊。在完成这项课题的过程中,他们产生了一个疑问:当我们可以将智能设备穿在身上,而且智能逐渐融入周围环境的同时,我们又该怎样连接现实与数字世界呢?由于Stephen Lake和Matthew Bailey在可穿戴技术方面有所积累,他们产生了开发MYO腕带的想法。随着这个想法的产生,他们的论文也在显示方式、界面和手势控制方面得到了很大的进展。


三位创始人

Lake表示,打算在今年推出想开发者推出beta版API以及开发版MYO,API将支持OSX、Windows、iOS和Android。他们近日收到了1450万美元的投资,而且获得了30000个预定(目前售价149美元)。就在7月4日,Thalmic Labs官方发布了开发者计划。

一套新的3D手势语言?

现在我们已经可以看到一些新的社区,开始关注这款设备。这些热心的开发者正在讨论为Linux和NodeJS建立一套非官方版本。

不过,希望做更多扩展功能的开发者可能要感到失望了。Lake表示,与微软的Kinect API不同,开发者从MYO接收到的数据将不包括原始定向数据。这意味着,开发者无法像为Kinect增加扩展功能一样,改变MYO的操作功能。


MYO腕带

“我们为用户设计了一套手势,比如以多快的速度把手向右挥舞,可实现怎样的操作”Lake说道。在看过苹果的设计书之后,Lake和他的团队做了个决定,他们认为不应该让开发者随意创造属于自己的手势,即使此举可能会将一些创意十足的设备使用方法拒之门外。那么他们为何不彻底开放MYO呢?

对于开发者来说,Lake表示,我们设下了一些技术上的限制来防止MYO发出原始数据。一个是功耗:比起传输已识别手势,通过蓝牙传输所有数据会更加明智。如果没有一套庞大的用于机器学习的测试数据的话,开发者创造的手势需要用户自己对设备进行校准,这不是一个轻松的过程。无论如何,Lake希望可以为使用不同软件用户提供一致的操作体验。比如在iOS中的手势,MYO已经开始控制他们的新3D手势语言,并试图在开发者想出新的手势之前,建立一套交互标准。

其实在最初,Lake认为他们需要这些开发者提出的各式各样的手势,碰撞出更多创意,但在经过一轮初级用户测试后,他们放弃了这个想法。“在现实中,如果加入所有手势的话,这会让用户感到混乱。它就像是一个新的语言一样。我们只有6个简单的手势。当你把他们与动作结合时,你将可以得到无数种组合。”Lake说。

现在团队已经开始用游戏做试验,他们让MYO可以在射击游戏中做出扣动扳机的动作,不过暂时还不能移动。“我们还没有真正开始修改这个游戏的源代码”,Lake说。不过,团队已经开始为模拟键盘鼠标输入的操作系统开发驱动。这意味着,MYO将可以适用于多种游戏和软件。而且,无需配置和校准,“即插即用”是这个设备的吸引人之处,这也从侧面反映出当前先进的技术让这一些变为可能。当你仔细思考MYO的技术时,你可能会意识到,这在5年前完全不可能存在。


3D打印与机器学习

如果你浏览Thalmic Labs的团队介绍,你无法找到一个工业设计师或机械师,这对于十年前的硬件公司来说完全不可想象。

“我们使用3D打印机制作所有原型”Lake解释道。把便宜易用的3D打印机引入实验室,这让他们可以快速地测试工作原型,而无需等待车间做新的模型。目前,MYO原型的一些传感器模块还暴露在外,不过最终产品会保证把它包裹在内,确保佩戴的舒适性。


Stephen Lake(配图来自Wired)

说到芯片组,MYO采用了低功耗蓝牙,让设备可以与电脑或其他设备间交换数据,而且一次充电后可以待机48小时。他们还是使用了低功耗、低速的(大约150MHz)ARM处理器,用于将原始数据转换为手势。“MYO只有8个数据通道。它不需要处理百万像素的图像数据,所以我们可以利用这8条通道运行较为复杂的算法,而不需耗费大量CPU资源”Lake表示。


每个人的肌肉在活动时都会产生电信号,但是人与人之间存在着细微的差别。所以这类设备往往需要进行校准,可是MYO却是个个例。“我对很多人的手势数据进行了采样,并进行机器学习,分析每种手势从数据上看到底是怎样的”Lake解释道,“所以用户们不需要做任何校准工作,拿起就能用”。机器学习在50年代末就出现了,但只在近十年才开始运用于非学术领域,而Thalmic的开发过程大量运用了该技术。

机器学习的运用改变了产品的用户体验,也影响了公司对开发者开放设备资源的方式。

这会是下一代输入新方式?

Thalmic Labs希望可以对开发者进行适当的限制,这表明他们意识到MYO将不仅仅是键盘、鼠标或触摸屏的替代品。Lake说,MYO的点子源于为盲人设计的语音控制软件。“我们只是没有意识到它是那么的高保真、直观的,或者说社会大众可以把它当作下一代计算机输入方式”他说。如果Thalmic可以控制好“保持一致的用户体验”与“开发者提供新功能”之间的平衡,MYO或许可以成为轻便、不显眼,且功能强大的设备,而且可以适用于传统和非传统的计算应用。

(编译/翟方庆 责编/张宁)

文章来源:Fastcolabs、WearableTechnologies、TheNextWeb、Forbes

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